Digitaal flirten


Chinese jongeren staan onder grote druk, zo lazen we in hoofdstuk 13. Zodra ze zijn afgestudeerd, wordt er van ze verwacht dat ze op korte termijn een levenspartner vinden en trouwen. Gezien de druk en het overschot aan mannen is het geen verrassing dat jongeren digitale hulpmiddelen, zoals mobiel flirten, met beide handen aangrijpen.

Chinese dames hebben het niet makkelijk. Als ze de 25 gepasseerd zijn en nog geen echtgenoot hebben, worden ze frequent door hun ouders gevraagd of ze al een vriend hebben. Carrière is van secundair belang. Als je de dertig gepasseerd bent en je bent nog steeds single wordt je als ‘leftover’ beschouwd.

Tegelijkertijd is in China de verhouding tussen mannen en vrouwen volledig uit balans. Voor elke 100 vrouwen zijn er 118 mannen, een gevolg van het eenkindsbeleid dat resulteerde in veel abortussen van meisjes aangezien men een jongen in deze cultuur nog steeds waardevoller vindt. Ze houden de familienaam in stand, kunnen een hoger inkomen vergaren en zijn daarmee een betere ‘oude dag voorziening’ voor hun ouders, aangezien in China veel kinderen financieel voor hun gepensioneerde ouders zorgen.

Wanhoop

De druk om te trouwen en het overschot aan mannen maakt het niet makkelijk voor twintigers. Wanhopige ouders verzamelen zich in publieke parken waar ze ‘persoonlijke advertenties’ ophangen in de hoop een partner te vinden voor hun kind. Matchmaking consultants worden ingezet en bruidjes worden zelfs ‘geïmporteerd’ uit het buitenland. In de meest schrijnende gevallen worden vrouwen in steden zelfs gekidnapt en verkocht aan mannen die op het platteland geen partner kunnen vinden (het script van de aangrijpende film Blind Mountain is echt geen pure fictie).

Dankzij Westerse invloeden en modernisering is dating de afgelopen jaren populairder geworden in de grote steden, hoewel het grotendeels wordt beschouwd als de eerste stap in een selectieproces van een huwelijkspartner. De meeste Chinese vrouwen vinden nog steeds dat het beter is om één persoon te daten en daarmee te trouwen. De meeste jongeren hebben hun eerste date pas na de middelbare school. In 2010 was de gemiddelde leeftijd bij de eerste date 24 jaar bij mannen en 22 jaar bij vrouwen.

Online dating

Gezien deze omstandigheden mag het geen verrassing zijn dat digitale hulpmiddelen die jongeren helpen bij het vinden van een partner erg populair zijn. Hoewel de eerste date vaak nog door vrienden of familie georganiseerd wordt, heeft China inmiddels duizenden online datingsites. Sommigen met enorm veel betalende gebruikers, wat internetdating een interessante business maakt. Een van de leidende sites, Jiayuan (door een conservatieve staatskrant betiteld als ‘het grootse one-night-stand platform van China’), heeft 56 miljoen geregistreerde gebruikers, maar slechts 1.17 miljoen betalende. Maar zelfs met deze cijfers maakt de site nog tientallen miljoenen winst per jaar.

Er zijn ook minder gangbare manieren om online contact te leggen. Miljoenen ‘migrant workers’ die hun families op het platteland hebben achtergelaten om in de grote steden te werken in de bouw en fabrieken, voelen een gebrek aan sociale verbondenheid. Ze maken in internetcafés gebruik van Second Life-achtige virtuele communities om in een schijnwereld met een ander samen te leven of nieuwe vrienden te vinden. Leidende zoekmachine Baidu bood singles vorig jaar de mogelijkheid om op Valentijnsdag hun locatie met een virtuele punaise op de kaart te zetten. Meer dubieuze sites bieden ook voor 3.500 tot 4.500 euro een tripje naar Vietnam om daar een bruid uit te zoeken.

Mobiel flirten

In China is het aantal personen dat internet gebruikt via een mobiele telefoon inmiddels groter dan degenen die toegang hebben via een pc. Gezien de komst van goedkope modellen smartphones wordt hier een verdere sterke groei in verwacht. ‘Traditionele’ datingsites ondervinden daardoor stevige concurrentie van een aantal opmerkelijke mobiele apps die Chinezen kunnen gebruiken om iemand op basis van locatie aan de haak te slaan.

China’s hotste ‘flirting app’ is Momo, die in minder dan een jaar na de start in 2011 al ruim twintig miljoen gebruikers heeft.[i] De app stelt hen in staat om locatie gebaseerd contacten te leggen en te chatten (oftewel te flirten). Je kunt een profiel aanmaken, inclusief foto’s en een link leggen met je Sina Weibo (zeg maar de Chinese Twitter). De app heeft tienduizend ‘interest groups’ en tien miljoen berichten per dag. Sinds kort heeft Momo ook een Foursquare-achtige functionaliteit met check-in punten binnen een radius van twee kilometer. Het feit dat Momo in z’n promotionele activiteiten erop hamert dat een aantal van de gebruikers inmiddels getrouwd is, onderstreept de culturele insteek van de app.

Ook in de app van WeChat oftewel Wiexin, welke begin 2013 ruim driehonderd miljoen gebruikers heeft[ii], bevat diverse mogelijkheden om contact te leggen met ‘nieuwe vrienden’. Zo is er de look-around functie die een overzicht geeft van gebruikers die hun locatie openbaar hebben gemaakt en hoe ver weg ze zijn (plus de mogelijkheid te filteren op geslacht). Er is de ‘shake’-functie die hetzelfde doet voor mensen die op dat moment met hun telefoon schudden (en dus om contact verlegen zitten). Tenslotte de flessenpostfunctie om willekeurige boodschappen te verzenden en ontvangen en eventueel op te reageren.

Risico

Het blijft, net zoals bij andere sociale media, oppassen geblazen met dergelijke apps. Een pedofiel uit de provincie Guangdong gebruikte de location-based WeChat functies om in contact te komen met jongens uit zijn directe omgeving, sommigen jonger dan dertien jaar. Criminelen gebruiken de apps voor het plegen van diefstallen, fraude en dergelijke. Een man die een afspraakje maakte met een dame die hij had gevonden via WeChat werd gedrogeerd en een dag later alleen wakker. De gouden ketting en 20.000 RMB cash die hij bij zich had – vraag me niet waarom – waren spoorloos verdwenen. Schijnbaar moet je in China wat risico willen nemen om de juiste te vinden.

[i] In juli 2013 werd bekend dat Momo inmiddels was gegroeid naar 50 miljoen gebruikers.

[ii] Zie noot 5.