Schrijven over China – Q&A met Ed Sander


Eerder deze maand publiceerde ChinaTalk’s Ed Sander zijn 100e artikel voor de China2025.nl website. Naast deze honderd artikelen schreef hij nog eens zo’n 50 artikelen voor andere media.

Ed krijgt regelmatig vragen naar aanleiding van zijn schrijfwerk. Hieronder beantwoordt hij de meest frequente vragen.

Waarom schrijf je zo veel over China?

Eigenlijk schrijf ik al ruim 20 jaar over dingen die me bezighouden. Ik heb als redactielid van een populaire website over progressive rock zo’n tien jaar geschreven over deze muziekstijl. Vervolgens heb ik erg veel geschreven over marketing en Customer Relationship Management (CRM) en was co-auteur van het prijswinnende Event Driven Marketing en de Engelse editie Follow That Customer!. Maar na muziek en marketing is het, na mijn verblijf in Xi’an, China dat me het meeste bezighoudt.

Om eerlijk te zijn, voor 2011 wist ik niet meer over China dan de gemiddelde Nederlander. Misschien zelfs wel minder. Maar nadat ik door een internationale vrijwilligersorganisatie, waar ik me bij had aangemeld, gevraagd werd om naar China te gaan en twee jaar vrijwilligerswerk te doen in Xi’an was ik al heel snel verkocht. Ik kreeg twee weken training in Beijing en de diverse aspecten van China hebben me sindsdien altijd gefascineerd. Ik liep ‘s morgens door Ritan park naar kantoor en vond het fantastisch om daar elke morgen de oudjes tai chi te zien doen, zwaaiend met zwaarden en waaiers. Ik wilde meer weten over deze mensen en hun cultuur. Maar ook de enorm snelle opkomst van de Chinese internetbedrijven fascineerde me. Des te meer ik las des te meer ik wilde weten en des te meer ik wilde delen.

Ik hield een eigen blog bij om mijn belevenissen te kunnen delen me het thuisfront en werd op een gegeven moment door de website CustomerTalk gevraagd of ik zo nu en dan eens een artikel over China voor ze wilde schrijven. Ik had in het verleden al over marketing en Customer Relationship Management geschreven voor de voorloper van CustomerTalk, het magazine IT Commercie. Uiteindelijk schreef ik in China elke twee weken een stuk voor CustomerTalk, tot ik na 35 artikelen de overstap maakte naar China2025. Die 35 artikelen zijn verzameld in China Talk – De digitale revolutie in China. Hoewel het boek door de razendsnelle online ontwikkeling in China al vrij gedateerd is denk ik nog steeds dat het een heel interessant tijdsbeeld geeft van het internet in de jaren voorafgaand aan Xi Jinping’s bewind.

Ik lees enorm veel artikelen over de digitale economie in China en China in het algemeen en luister erg veel podcasts. Ik besteed daar al snel zo’n twee tot drie uur per dag aan. Onderwerpen die me boeien wil ik zelf graag zelf analyseren en delen met anderen. Ook mijn eigen reizen in China en mijn Chinese schoonfamilie geven me vaak volop inspiratie.

Waarom ben je van CustomerTalk overgestapt naar China2025?

Om breder over China te kunnen schrijven. Mijn artikelen op CustomerTalk waren erg populair in 2012 en 2013, heb ik me laten vertellen door de redactie van die site. Het probleem was alleen dat mijn stukken binnen de context van die website moesten passen. Nadat ik 35 artikelen had geschreven over sociale media, e-commerce, internetcensuur en gerelateerde onderwerpen wilde ik ook wel eens ergens anders over schrijven. China2025 stelde me in staat om een veel breder scala aan onderwerpen aan te pakken. Mijn artikelen over milieuvervuiling, leftover women, corruptie e.d. hadden nooit binnen CustomerTalk gepast.

Wie kiest de onderwerpen voor je artikelen?

Dat doe ik zelf. China2025 laat me eigenlijk helemaal vrij in de keuze van mijn onderwerpen. Wel laat ik vooraf aan de redactie weten waar ik over wil schrijven. In de vier jaar dat ik voor de site schrijf is het volgens mij maar twee keer voorgekomen dat ze me hebben verteld dat een onderwerp niet zo geschikt was voor hun platform. Die stukken heb ik dan ook ergens anders gepubliceerd.

Verdient dat nog een beetje, dat schrijven?

Al mijn schrijfwerk, zowel voor CustomerTalk als China2025 is onbetaald. In het verleden heb ik wel betaald gekregen voor artikelen die ik over marketing schreef voor vakbladen, maar mijn werk over China heeft me nog nooit een stuiver opgeleverd. Het is echt uit passie voor het onderwerp dat ik elke twee weken een artikel publiceer. Die twee weken heb ik, mede op basis van mijn ervaring met CustomerTalk, overigens zelf voorgesteld. Het is voor mezelf een soort stok achter de deur om met de juiste regelmaat iets te publiceren.

Zit je nooit zonder inspiratie?

Nee, dat is eigenlijk nog nooit voorgekomen. Ik heb altijd wel een lijstje van minstens 4 of 5 onderwerpen waar ik over wil schrijven. Zoals gezegd wordt ik daarbij vaak geïnspireerd door wat ik zelf lees of meemaak.

Eigenlijk zijn mijn artikelen te verdelen in twee categorieën. Allereerst zijn er de artikelen die gebaseerd zijn op andere artikelen en literatuur die ik zelf gelezen heb. In Nederland wordt er niet zoveel geschreven over ‘niche’ onderwerpen als de digitale wereld in China, maar er is een enorme hoeveelheid Engelstalig materiaal beschikbaar. Als daar een erg interessant onderwerp tussen zit verzamel ik meestal binnen een bepaalde periode al het materiaal dat erover geschreven is en stel daaruit een soort van samenvatting over het onderwerp samen. Doordat ik zo’n onderwerp wat langer volg kan ik de ontwikkelingen vaak wat breder beschrijven. Soms resulteert dit in een reeks van meerdere artikelen. Dergelijke onderwerpen probeer ik normaal aan te vullen met eigen ervaringen (b.v. door zelf veel uit te proberen in een app als WeChat en in China veel mobiel te betalen) en zo nu en dan ook interviews met anderen.

De andere categorie betreft mijn eigen ervaringen waarvan ik denk dat ze ook interessant of leerzaam kunnen zijn voor anderen. In deze categorie vallen o.a. mijn verhalen over cultuurverschillen, mijn ervaring met Chinese jongeren en hoe ik in Xi’an zelf zaken als luchtvervuiling en urbanisatie aan den lijve heb ondervonden. Deze artikelen borrelen meestal al een tijdje in mijn gedachten rond en zijn daardoor meestal heel snel geschreven. Ze zijn minder feitelijk dan de andere categorie en ik kan er ook een stukje stijl in kwijt, zoals het sfeerbeeld waarmee Verslonden door de Stad opent.

Vind je het niet moeilijk om over China te schrijven nu je er niet meer woont?

Natuurlijk is het makkelijker om de ontwikkelingen in een land te volgen als je er zelf woont, zeker in een land als China. Maar zoals ik zei besteed ik dagelijks een paar uur aan het lezen, luisteren en bekijken van mediaberichten over China. Daarnaast kom ik een of twee keer per jaar in het land voor vakantie en familiebezoek. Daarbij heb ik meestal een soort wensenlijstje in gedachten van zaken waar ik over gelezen heb en zelf wil ervaren, zoals bijvoorbeeld China’s populaire leenfietsen. Artikelen over de bezorgoorlog tussen de internetbedrijven, mobiel betalen, QR codes en binnenlands toerisme zijn voorbeelden van artikelen die zijn ontstaan uit daadwerkelijke eigen ervaringen tijdens bezoeken aan China.

Schrijf je naast China2025 ook nog voor andere media?

Helaas mis ik de tijd om nog voor andere media te schrijven. Mijn schrijfwerk doe ik in m’n vrije tijd en aangezien het niet betaald wordt is het echt een hobby of een passie. Maar het onderzoekswerk en het uitschrijven van een artikel kost soms erg veel tijd. Voor sommige stukken al snel een heel weekend, terwijl anderen uit de eerder beschreven tweede categorie, in een half uur al op papier staan. Ik wil ook graag vasthouden aan de tweewekelijkse frequentie op een gespecialiseerd platform als China2025. Als ik voor andere publicaties zou schrijven zou ik mijn frequentie bij China2025 terug moeten brengen.

Wel is het zo dat mijn artikelen na publicatie nog een weg naar andere media vinden. Regelmatig combineert China Nu magazine bijvoorbeeld een aantal van mijn artikelen, welke ik daarna nog even controleer op actualiteit. De krant Asian News publiceert ook regelmatig artikelen die ik voor China2025 schreef in gedrukte vorm. En dan is er nog CustomerTalk, die sinds kort een aantal van mijn artikelen over de digitale wereld in China weer publiceert. Daarmee is de cirkel weer rond.

Heb je ook een vraag aan Ed die hier niet tussen staat? Neem dan gerust contact met ons op.