WeChat, de nieuwe mobiele hit


Als je in China woont, zie je regelmatig merkwaardige dingen om je heen. Niet zo lang geleden merkte ik op dat steeds meer mensen tegen hun telefoon aan het praten waren, in plaats van deze tegen hun oor te houden. Ze bleken gebruik te maken van een nieuwe mobiele app, WeChat, een applicatie ontwikkeld door Tencent. Het werd in 2011 in China gelanceerd en heeft inmiddels meer dan honderd miljoen gebruikers.[i]

Eén van de redenen voor dit succes is dat Tencent tevens het bedrijf is achter de enorm populaire instant messenger QQ, welke door zevenhonderd miljoen Chinezen wordt gebruikt[ii] en dé manier is om online te communiceren. In minder dan een jaar is WeChat (Weixin in China, wat ‘microbericht’ betekent) mateloos populair geworden.

In eerste instantie begreep ik alle commotie rondom WeChat niet zo goed, maar nadat ik dit jaar m’n oude Windows Mobile smartphone had vervangen door een Android telefoon en het besloot uit te proberen, was ik al snel om. WeChat is eigenlijk een soort instant messenger op je telefoon. Je kunt er net als in MSN (of QQ in China) tekstberichten mee versturen naar je contacten die ook WeChat gebruiken. Je kunt groepen aanmaken met je contactpersonen, zodat je groepchats kunt houden. Naast tekstberichten kun je ook foto’s, video’s en locaties versturen.

Het meest bijzondere is toch dat je ingesproken berichtjes kunt verzenden. Dit maakt WeChat anders dan het in het Westen zo populaire WhatsApp. Je drukt een knop op het scherm in, spreekt een boodschap in en zodra je de knop loslaat, wordt je boodschap verzonden. Dat is een van de grote voordelen van WeChat. In China hebben de meeste telecomabonnementen geen voicemail optie; WeChat is daarmee een handig alternatief. Bovendien is het veel sneller dan een bericht intypen, zeker voor Chinezen die een interface nodig hebben om de 26 letters uit het Romeinse alfabet om te zetten in de 5.000 mogelijke Chinese tekens.[iii]

Een andere, erg handige functionaliteit is de koppeling met instant messenger QQ. Zoals gezegd, WeChat en QQ zijn beide producten van Tencent en daarmee te koppelen. In je QQ instant messenger is het mogelijk om offline contacten berichten te sturen naar hun WeChat account (en dus hun mobiele telefoon).

Ook een koppeling aan Tencent Weibo (een van China’s microblogs) is mogelijk en WeChat beschikt tevens over een qr-code scanner. Registreren op WeChat kan op verschillende manieren. Je kunt registreren met je mobiele nummer of QQ-account. Je kunt bovendien je QQ- en adresboekcontacten scannen om vrienden te vinden die ook WeChat gebruiken. Al met al is integratie met andere mediavormen dus erg goed geregeld.

Shake, Look Around en Drift Bottle

WeChat heeft ook een aantal opties die wat minder goed te begrijpen zijn voor ons Westerlingen. Zo kun je in WeChat een soort Facebookachtige timeline (Moments) aanmaken door foto’s en berichtjes te plaatsen, die je contacten dan kunnen bekijken. De vreemdste functionaliteiten zijn echter de location-based ‘Look Around’, ‘Shake’ en ‘Drift Bottle’ opties. Alle drie deze opties geven de mogelijkheid om contact te leggen met volkomen vreemdelingen.

Met Look Around kun je zien wie er in je fysieke omgeving ingelogd is op WeChat (als ze zichzelf zichtbaar hebben gemaakt). Je kunt de resultaten zelfs filteren op geslacht. Als je in de Shake optie met je telefoon schudt, krijg je een lijst met andere mensen die op dat moment hetzelfde doen, inclusief hun afstand. Met Drift Bottle kun je tenslotte ‘flessenpost’ versturen; willekeurige berichtjes die door anderen opgepikt en beantwoord kunnen worden. Al deze zaken beantwoorden ongetwijfeld aan de cultureel sterke drang onder jonge Chinezen en de sociale druk van hun familie om zo snel mogelijk na afstuderen een partner te vinden (meer daarover in Hoofdstuk 15).

WeChat maakt gebruik van je mobiele internetverbinding of wifi en is daardoor goedkoper in gebruik dan het versturen van sms’jes. Installeren en gebruik van de applicatie zelf is gratis. WeChat is ook beschikbaar in Engels. De applicatie, die te downloaden is in iTunes en Google Play, wordt op het moment al actief gepromoot in India en is populair aan het worden in Vietnam en Thailand. Probeer het eens uit zou ik zeggen. Wie weet kom ik volgend jaar terug in Nederland, schud ik op Schiphol m’n gsm en vind ik tientallen WeChat gebruikers in m’n directe omgeving.

[i] Eind 2013 heeft WeChat inmiddels 500 miljoen gebruikers, waarvan 100 miljoen buiten China.

[ii] In maart 2013 had QQ inmiddels zo´n 800 miljoen gebruikers in China.

[iii] Een demo hiervan is te vinden op http://youtu.be/Avpl0IZjDN8.