Zes digitale innovaties


In het vorige hoofdstuk besprak ik de frisse wind van innovatie die in China door de wereld van mobiele telefonie en internet waait. Ik schreef al uitvoerig over Tencent, Sina Weibo en WeChat. In dit hoofdstuk wil ik nog enkele andere bijzondere voorbeelden van innovatie in China met jullie delen.

Xiaomi

Xiaomi (Kleine Rijst) is een Chinese smartphone met de uitstraling van een iPhone, maar met een prijskaartje dat 470 dollar lager ligt, een ‘ecosysteem’ met een hele eigen user interface (MIUI) en een eigen app marktplaats. Het bedrijf maakt nauwelijks gebruik van traditionele marketing, promoot haar producten via sociale media en verkocht bij de lancering van het Mi1 model maar liefst honderdduizend exemplaren in slechts zes minuten. Het bedrijf, dat geleid wordt door voormalig hoofd van de Android divisie van Google China, Lei Jun, heeft zojuist het nieuwe Red Rice model gelanceerd met een prijskaartje van slechts 129 dollar.

Volgens kenners betekent dit een nekslag voor een potentieel goedkoper iPhone model voor de explosief groeiende markt voor goedkope smartphones in China. Die kenners zouden wel eens gelijk kunnen krijgen; Xiaomi verbrak het persoonlijk record door naast 7,45 miljoen pre-orders binnen 90 seconden nog eens 100.000 exemplaren van de Hongmi te verkopen via Sina Weibo.

YY

In tegenstelling tot veel andere Chinese producten heeft YY[i] geen vergelijkbaar platform in het Westen. Het bedrijf, dat oorspronkelijk begon als gaming platform, laat haar leden hun eigen interactieve televisiekanaal opzetten waar ze streaming audio- en videocontent kunnen uitzenden. Deze content varieert van karaokeconcerten tot yogatrainingen en Engelse les tot discussies onder varkensboeren.

Leden kunnen virtuele goederen (bijvoorbeeld bloemen) kopen en die als beloning voor content uitdelen, waarna de ontvangers die weer kunnen inwisselen voor geld. YY biedt haar leden hiermee een platform om talenten te delen en tegelijkertijd geld te verdienen. Sommige leden verdienen op deze manier tienduizenden euro.

YY heeft 310 miljoen geregistreerde en 60 miljoen actieve leden. Er zijn 11 miljoen kanalen die elk door meer dan 100.000 personen tegelijkertijd gebruikt kunnen worden. In december 2011 waren er op een bepaald moment 8,45 miljoen gebruikers op de site. De daarvoor noodzakelijke technologie is vergelijkbaar met de systemen van WebEx video conferencing en Google Hangouts.

Changba

Chinezen komen dan misschien verlegen en terughoudend over, maar als het op zingen aankomt gaan alle remmen los. Vandaar ook het succes van bovengenoemd yy.com. Ik moet toegeven, elke maand een of twee keer naar een karaokebar om met Chinese en Westerse vrienden de longen uit m’n lijf te brullen op Bon Jovi of Queen’s Bohemian Rhapsody was ook één van mijn grootste hobby’s in China. Het is dan ook geen verrassing dat een app als Changba (‘Zing Eens’) erg populair is. Binnen veertig dagen na de launch had het al tien miljoen gebruikers en was het een maand lang de populairste app in de Apple store.

Met Changba wordt je gsm een karaokemachine en kun je meezingen met de nummers die je selecteert. Je zang wordt opgenomen, opgepoetst en kan daarna gedeeld worden met vrienden nadat je eventueel een aantal foto’s als slideshow hebt toegevoegd. Ook hier kunnen andere gebruikers naast commentaar ook virtuele cadeautjes achterlaten. De grote hoeveelheid beschikbare songs en het sociale aspect van de app maakt het uniek in de wereld.

Shi Shen Yao Yao (Shakey Shakey Food God)

Eten is in China nog belangrijker dan zingen en het zoeken en delen van recensies van restaurants daarmee cruciaal. Nu is een review app natuurlijk niks nieuws, maar Shi Shen Yao Yao (Engelse naam Shakey Shakey Food God) voegt er een hele nieuwe dimensie aan toe. Op basis van datamining van het klikgedrag van de gebruiker en zelflerend vermogen van de app aan de hand van je locatie en waar je eerder interesse in hebt getoond geeft de app je suggesties zonder dat je ook maar iets hoeft in te vullen.

Je locatie wordt afgelezen aan de hand van wifi, gps en telefoonnetwerken. Even schudden met je telefoon en de app combineert al deze data met de tijd van de dag en een aanname wat je aan het doen bent (werken, thuis, et cetera) en komt vervolgens met een passende aanbeveling. Ook hier wordt een sociaal aspect toegevoegd doordat je foto’s van je gevonden eten kunt delen met vrienden en familie. Binnen een jaar verwierf de app zich een tweede positie in de markt van restaurant review apps.

UCBrowser

UCBrowser, met ruim zeventig procent marktaandeel de leidende mobiele browser in China, is een product van UCWeb (waarbij UC staat voor ‘U Can’). Met vierhonderd miljoen gebruikers (waarvan een kwart buiten China) is het een van de populairste mobiele browsers ter wereld. Omdat verbindingen in het verleden traag waren bouwde UCWeb een cloud-gedreven architectuur voor de browser die de webpagina’s op de eigen server liet laden in plaats van het intern geheugen van de telefoons te gebruiken. Deze technologie werd al door UCWeb toegepast voordat Amazon zeven jaar later een vergelijkbare technologie doorvoerde voor Silk Browser en Kindle Fire.

Tachtig procent van het personeel van UCWeb werkt in research and development om een nog betere browser te ontwikkelen. UCBrowser heeft diverse plug-ins en biedt de gebruikers een Symbaloo-achtig scherm met thumbnails die naar z’n favoriete websites leiden. Eind 2012 opende UCWeb een kantoor in de Verenigde Staten, waar men verwacht de markt open te kunnen breken met haar iPad browser.

Dolphin

Een andere innovatieve webbrowser voor het mobiele tijdperk is Dolphin, een product van Mobotab. Surfen werkt via stemherkenning (‘Sonar’) en handgebaren. Deze functionaliteit is enorm handig in delen van China waar het in de winter ijskoud is. Zonder de handschoenen uit te hoeven doen kan men toch z’n webbrowser gebruiken. Dolphin maakte al gebruik van uitschijfbare panelen aan de zijkanten van het scherm ver voor Path en Facebook die aanboden.

Dolphin was ook de eerste mobiele browser ter wereld die extensies op de browser aanbood. Zo kunnen webpagina’s simpel opgeslagen worden als pdf of kan gedownloade content direct in Dropbox opgeslagen worden. Dolphin richt zich inmiddels ook op de Amerikaanse markt. In de Google Play store scoort Dolphin 4.7 sterren en wordt door Lifehacker de beste browser voor Android genoemd. De app heeft wereldwijd inmiddels tachtig miljoen gebruikers.

Wat veel van deze innovaties duidelijk maken is dat China op een punt is beland waar het producten ontwikkelt voor haar eigen markt. Platforms als YY en Changba hebben wellicht weinig kans van slagen in het Westen omdat ze zo typisch Chinees zijn, maar het neemt niet weg dat China met deze producten de fase van kopiëren van het Westen inmiddels achter zich heeft gelaten.

Dit artikel maakt gebruik van informatie uit Beta China, een uitvoerig Pando Daily rapport door Hamish McKenzie, verkrijgbaar op Amazon als Kindle e-book voor slechts $1,99.

[i] www.yy.com